Beskrivelse

Centenarianere. Intet menneske er nogensinde blevet ældre end 122 år, og det var for 20 år siden. Er grænsen nået? Eller kan vi reparere på menneskemaskinen, så den kan fungere i århundreder? Aldringsforskerne er endt i en fløjkrig.

James W Vaupel har siden 1975 forsket i levealdre. »Min kone kalder mig ' tælleren', fordi jeg så godt kan lide at tælle,« siger Vaupel.

I dag er han professor, direktør og grundlægger af Max-Planck Odense Center ved Syddansk Universitet, der forsker i biodemografi.

Vaupel fik i 1980erne mistanke om, at dødeligheden for de ældste borgere var faldende, hvilket udfordrede datidens herskende tese om, at der ikke kunne rokkes ved dødeligheden hos personer over 85 år.

»Ingen officiel dødelighedsstatistik gik længere end til 85 år. Ikke nogen steder i verden.

Man gik blot ud fra, at alle herefter døde af alderdom, og det kunne man ikke gøre noget ved,« siger Vaupel, der dog fandt, hvad han ledte efter, i en kælder under det statslige Statistiska Centralbyrån i Stockholm.

Fundet bestod af håndskrevne lister over svenske borgeres fødsels-og dødsdag tilbage til 1700-tallet, og Vaupel fik overtalt den lokale Hans Lundström til at digitalisere listerne.

Det tog tre år. I 1994 kunne de sammen publicere deres resultater og vise, at fra 1950 til 1990 faldt dødeligheden hos både de 85-, 90-og 95-årige.

»Det var simpelthen ikke rigtigt, at der ikke var noget at gøre efter de 85 år. Dødeligheden kan og var blevet reduceret,« siger Vaupel med en stemmeføring, der af og til tager et uventet, passioneret spring fra bas til tenor.

»Tælleren« er i dag en berømthed i aldringsforskningen.

I 2002 publicerede han en skelsættende artikel i tidsskriftet Science med titlen »Broken Limits to Life Expectancy«, der viste, at gennemsnitslevealderen for en række lande er steget lineært med cirka 2,5 år per årti siden 1840. Hvis der er en aldringsnaturlov, lader det til, at den beskriver en stigning - ikke en top.

»Når folk bliver gamle, har de problemer med hjertet, lungerne, hjernen og nyrerne.

Alle mulige ting, som gør dem meget syge. Så selvfølgelig kan man dø af alderdom. Jeg tror blot på, at vi kan udskyde den,« siger Vaupel.

Han spår, at trenden med en stigende levealder vil fortsætte, fordi vi i fremtiden vil se flere medicinske gennembrud i stil med vacciner, antibiotika, kemoterapi og sund kost, som har gjort os ældre og ældre over de seneste 170 år.

Periode24. nov. 2017

Mediebidrag

1

Mediebidrag

  • TitelSå længe jeg lever...
    Mediets navn/udløbWeekendavisen
    Dato24/11/2017
    PersonerJames W. Vaupel